La déforestation, conséquence de l'avancée de l'agriculture, alliée à une chasse pour sa viande et sa fourrure, ont eu quasi raison du bison dans toute l'Europe de l'Ouest dès le Moyen Age. Habitant privilégié de vastes massifs forestiers, il est alors contraint d'émigrer toujours plus au nord et à l'est du continent.
Au début du XXe siècle, sa situation est dramatique. Il ne reste plus que quelques centaines de bisons d''Europe. La première guerre mondiale a des conséquences catastrophiques. Les combats qui font rage dans les forêts de l'Europe de l'Est, les braconniers ainsi que les populations affamées massacrent presque totalement l'espèce.
A la fin des années 1920, il ne reste que quelques bisons d'Europe dans les zoos.

La Liste rouge, créée en 1963, constitue l'inventaire mondial le plus complet de l'état de conservation global des espèces végétales et animales. Son principal but est d'alerter le public et les responsables politiques sur l'ampleur du risque d'extinction qui frappe de nombreuses espèces et sur la nécessité urgente de développer des politiques de conservation. Elle incite et aide ainsi la communauté internationale à agir dans le sens de la réduction du taux d'extinction des espèces menacées. Le bison d'Europe est classé « espèce en danger (EN) » ce qui signifie que l'espèce est confrontée à un risque très élevé d'extinction à l'état sauvage. Les menaces aujourd'hui sont principalement d'ordre génétique du fait d'un lien de parenté très élevé des individus entre eux avec une forte consanguinité et d'une grande sensibilité aux maladies bovines.
A l'échelle européenne, le groupe UICN "Bison d'Europe" est responsable du programme de conservation et de réintroduction de l'espèce. Une de ses tâches principale est la gestion du cheptel. Chaque animal est recensé et possède une carte d'identité génétique renseignant sur ses origines et sa filiation. Ce document (Pedigree Book) résume les caractéristiques génétiques et sanitaires de chaque individu et permet d'organiser les mélanges et transferts d'animaux entre les groupes disséminés au travers de l'Europe.

 
Union internationale pour la conservation de la Nature UICN est la principale organisation non gouvernementale dédiée à la conservation de la nature.
La mission de l'UICN est d'influencer, d'encourager, et d'assister les sociétés dans le monde entier dans la conservation de l'intégrité et de la diversité de la nature ainsi que de s'assurer que l'utilisation de ces ressources naturelles est faite de façon équitable et durable.

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